改善土壤 覆蓋作物立功

在庭園種菜的人,每年到了這個時間就要開始清理菜圃,趕在下雪之前把夏季作物的枯藤敗枝收拾乾淨,但接著就要面臨一個問題─空出來的菜園該怎麼辦呢?如果順其自然,耐寒的雜草很快就會占據地盤;如果要防止雜草,那又該採取什麼行動呢?防止雜草
住在紐約州Farmindale市的凌智航先生,每年都會為冬天的菜圃感到困擾,開始的時候,他什麼都不作,到了春天才重新除草和翻土,後來聽了鄰居的話,秋收之後,就用透明的塑料布把菜圃蓋起來,但紐約州冬季寒冷,塑料布耐不住風寒雨雪而破裂。最後,三年前他開始嚐試在秋收後種植覆蓋作物(cover crop),把菜圃蓋得密密實實的,不讓雜草有插足的餘地。三年來,成果斐然,也獲得一些種植覆蓋作物的竅門。

種植覆蓋作物是農家慣常使用的辦法,除了防止滋生雜草之外,還能夠自然而然地改善土壤。這種作法已沒有從前那麼流行,主要是因為普遍使用肥料和除草劑,可以更加方便地處理雜草,而且迅速為土壤注入養分。但私人種菜都是以興趣為主,並不講究速效,有時慢工細活反而更有情趣,在秋冬休耕之際,種下的覆蓋作物在菜園中仍默默效勞,逐漸形成一塊宜耕宜種的沃土。覆蓋作物立功

凌志航先生說,能夠用來覆蓋菜園的植物有數十種,常用的至少也有十來個,例如黑麥(rye)、蕎麥(buckwheat)、冬麥(winter wheat)、三葉草(clover)、毛苕子(hairy vetch)、苜蓿草(alfalfa)和若干豆類植物。面對這麼多覆蓋作物,到底該選哪一個最適合呢?

凌志航說,選擇覆蓋作物要根據個人的目的和喜好。覆蓋作物可以分為兩大類,一類是聚氮植物(nitrogen-fixing plants),另一類是耗氮植物(nitrogen-using plants),前者能夠把空氣中的氮聚集在土壤中,增加養分,後者則會消耗土壤中的氮。

耗氮覆蓋作物大都是草類植物,需要大量吸取土壤中的氮素。種植這類覆蓋作物的目的主要是為了防草和鬆土,具有高度的遮蓋力,使雜草無法獲得陽光而死亡,並且有極為強旺的根系,最能發揮鬆土的作用。耗氮覆蓋植物包括小麥、黑麥、燕麥等。凌智航說,在這類植物中,他最偏愛蕎麥,生長速度快,充分發揮排擠雜草的功能,而且根系極強,具備優良的鬆土能力,開出的一片白花也頗為悅目。

但由於這類植物會消耗菜園土壤中的氮素,凌智航種了一年蕎麥之後,就開始改種聚氮植物。這類覆蓋作物的根部具有根瘤菌,能夠把空氣中的氮凝聚到土壤中,增加土壤肥沃的程度。常用的聚氮植物包括黑眼豆(Austrian winter pea)、三葉草,毛苕子、苜蓿草。

三葉草聚氮的能力非常強,但凌智航說,根據他實際的經驗,三葉草雖然秋冬兩季在菜園發揮覆蓋的功能,但它的蔓延力過強,春天一到,本身就變成了雜草,菜園、花圃和草坪都成了它落腳處,而且非常難以清除,真可說是「請神容易送神難」。毛苕子是人們常用的聚氮植物,覆蓋和聚氮能力都不錯,但凌智航嫌它花色鮮豔得突兀,花形也有點詭異,總覺得像是萬聖節的飾物,在菜園中看起來怪怪的。改善土壤

凌智航最後看上了黑眼豆(學名Pisum sativum),美國人俗稱為Austrian winter pea (奧國冬豆),在他的菜園中,黑眼豆的藤蔓能長到4呎以上,即使在寒冷的冬季月份都還能繼續生長,開出紫紅色的花,非常悅目。

凌智航在10月中旬就把菜圃清理妥當,然後把黑眼豆播撒下去。通常,半磅到1磅種子就能應付1000平方呎的菜園,他家3片菜圃加在一起大約500平方呎,用不到半磅種子。這些種子萌芽後,一直長到第二年春天,在他準備要種植其他蔬菜時才予以割除,根部仍然留在土壤裡。

經過這些年嚐試種植覆蓋植物,尤其是黑眼豆,凌智航已完全不必在秋收後為雜草操心,菜圃一片欣欣向榮,每當朋友問他有什麼秘訣,可以種出那麼繁茂漂亮的蔬菜,他都會再把覆蓋作物的好處述說一次。

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